Los primeros logros

¿Qué podríamos identificar como tecnología prehistórica?

¿Cuáles son los primeros avances tecnológicos de los seres humanos?

¿Cuál es el desarrollo social logrado en ese período?

 

Los inicios

Hace unos dos millones de años los primeros homínidos descubrieron que podían hacerse la vida un poco más fácil fabricando unas herramientas o armas que les facilitarían la recolección de frutas o vegetales y la caza de animales para el sustento.

Estas primeras iniciativas "tecnológicas" fueron -cabe suponerse- impulsadas por necesidades básicas. Es la era paleolítica, el período de la prehistoria más lejano de nuestro tiempo.

Los primeros objetos resultado de la acción humana para modificar su entorno, fueron piedras conformadas para golpear en forma más efectiva y afiladas para cortar a los productos de la caza y a los frutos o vegetales escogidos como alimentos.

Algunos avances ocurrieron entre  hace 100.000 y 30.000 años, período en el que el homo sapiens  se dispersó de África hacia los otros continentes.

Hay indicios arqueológicos de que en ese período prehistórico se utilizaron madera y huesos de animales para elaborar instrumentos rudimentarios con el fin de efectuar tareas elementales y, eventualmente, producir algún tipo de música.

Un invento importante para mejorar la efectividad en la caza, es el arco y la flecha que, según los indicios encontrados en África, fueron creados hace unos 30.000 años. 

Antes de ese desarrollo tecnológico, la herramienta para proveerse carne, pieles, huesos y cuernos necesarios para subsistir, eran sólo palos afilados y rocas. Posteriormente, en la edad de bronce se fabricaron los primeros utensilios parecidos a los modernos anzuelos.

La etapa más larga y lenta en la evolución del hombre terminó hace unos 10 o 12 mil años cuando el clima, después de la última glaciación, se hizo más benigno. Se iniciaron las primeras iniciativas de desarrollo de la agricultura.

 

El fuego

La habilidad para producir fuego es la más importante que pueda imaginarse para el hombre prehistórico. La posibilidad de calentarse, de alumbrar los alrededores y de cocinar alimentos, es absolutamente indispensable antes de lograr ningún otro desarrollo importante.

Hay indicios  de uso del fuego en trazas de alimentos cocidos en Kenia y Suráfrica en restos que datan de 1,4 millones de años. Pero la producción de fuego mediante fricción de dos materiales se ubica hacia el año 7000 antes de Cristo. 

La destreza en el manejo del fuego es clave en el progreso que significó la edad de los metales. Esto fue posible por el descubrimiento del carbón y la identificación de sus atributos como combustible.

Las consecuencias sociales del manejo del fuego son inmensas: mejora notable de la calidad de los alimentos y posibilidad de mantenerlos por más tiempo; herramientas más eficientes y armas para cazar más efectivas así como antorchas y lámparas para desplazarse durante la noche y protegerse de los animales salvajes.

 

Agricultura y animales domesticados

La invención de la agricultura y la domesticación de los primeros animales que pudieron ser reducidos de su estado salvaje para ventaja de los seres humanos, produjo importantes efectos sociales. El principal de ellos, el paso de una fase nómada a una sedentaria.

La vida sedentaria implicó un avance  social considerable en relación con la vida nómada, especialmente por lo que se refiere a la interacción entre esos primeros seres humanos.

Los primeros asomos de arte, en la forma de pinturas sobre las rocas de las cuevas,  o pintura rupestre, descubiertas en Austria, tienen una edad estimada en 28.000 años. Un poco más recientes son otras muestras de arte prehistórico similares halladas en Francia y España.

 

Los metales

Hacia el final del período Neolítico, el hombre descubre el cobre y encuentra que puede trabajarlo manualmente por lo que aprende a convertirlo en objetos útiles, tales como puntas de flechas y herramientas sencillas. Son los albores de la metalurgia.

Este período de la prehistoria se denomina la Edad del Cobre y empezó hace unos 6.000 años. El cobre es muy maleable, le faltaba dureza, por lo que no era muy efectivo en algunas  armas y herramientas. Se usó principalmente en adornos.

Los "expertos metalúrgicos" de la época ensayaron diversas combinaciones con otros elementos que condujeron a la producción del bronce (aleación de cobre y estaño), más duro que el cobre, con el cual se fabricaron puntas de flechas y lanzas, espadas, hachas y objetos similares.   La edad de bronce se ubica entre 3.000 y 1.000 años a.C.

La siguiente etapa corresponde a la edad de hierro en la que este metal, más abundante y estructuralmente más robusto se impone como material principal para la manufactura de armas de diverso tipo y herramientas más efectivas, así como estructuras de embarcaciones y de vehículos de transporte de carga.

Se considera que la edad de hierro  llega hasta los 100 años d.C. Es una etapa de progreso notable en el proceso de desarrollo de las poblaciones humanas.

En el período llamado Edad de los Metales, dos importantes inventos fueron determinantes para el desarrollo de la civilización: el arado y la rueda.

 

El arado

Los indicios arqueológicos del arado ubican su aparición hacia hace unos 5.500 años, en Mesopotamia. Al comienzo eran de madera y posteriormente de metal. El impacto económico y social de este sencillo instrumento de labranza es enorme: permitió aumentar en varias veces la eficiencia del trabajo en la agricultura, liberando individuos para dedicarse a otras ocupaciones. 

El uso del arado incrementó la productividad, generando superávit de alimentos, lo cual dio origen a los primeros intercambios "comerciales" mediante el trueque.

 

La rueda

Este importantísimo y emblemático invento se produjo hacia la misma época que el arado, en Sumeria. Los historiadores generalmente opinan que "se retrasó" en aparecer y la explicación parece ser que antes el clima y las condiciones de los suelos no le permitían ser muy útil.

Las ruedas, conectadas con ejes, sirvieron para crear vehículos de tracción humana o animal que aumentaron notablemente la capacidad para mover cargas pesadas y a distancias más largas en menos tiempo. Suena difícil de creer que esos rudimentarios carros son los predecesores de los automóviles de hoy, pero lo son.

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Gráfico: el uso de la rueda en dos momentos distintos de la historia

carreta
La rueda ayer
auto moderno
La rueda hoy

 

 

 

 

Jose Ramón Solano

Master of Engineering Management

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