La crisis del petróleo y las cosas de comer

Los efectos de la próxima crisis del petróleo

Algunos no entienden cómo la subida del precio del petróleo puede afectar al precio del arroz.  Veamos algunas posibles explicaciones.

Al subir el precio del petróleo, sube también el precio del etanol. El etanol puede parecer algo muy sofisticado pero estamos hablando de alcohol.

Desde hace miles de años se utilizan diferentes productos vegetales para producir alcohol. Por ejemplo, el trigo o la cebada gracias a ciertas levaduras se transforma en cerveza, las uvas se transforman en vino y la caña de azúcar en ron.

Actualmente se está mezclando etanol con la gasolina, sustituyendo parte de la gasolina. Incluso algunos vehículos pueden moverse empleando solamente este combustible. De esta forma, si el precio de la gasolina sube mucho, se vuelve más interesante utilizar etanol y su demanda sube.

¿De donde procede el etanol que actualmente se produce?

Pues fundamentalmente del maíz y de la caña de azúcar. Cuando el barril de petróleo suba a 200 dólares, una mayor cantidad del maíz producido en el mundo se dedicará a producir etanol.

Al dedicar una gran parte del maíz para alimentar los vehículos, quedará menos para alimentar al ganado y a los seres humanos. Por tanto subirán de forma dramática los precios de los alimentos.

Así que al subir el precio del etanol sube el precio del maíz.

Otro efecto es que los agricultores dedicarán más superficie a cultivar los productos que suban de precio en detrimento de otros. Así que la mala noticia es que la próxima crisis del petróleo creará hambre en el mundo menos desarrollado.

¿Y puede subir el precio de otros alimentos como el arroz?

Podría ser tanto por el cambio de la oferta como por el cambio de la demanda.

Desde el lado de la oferta, si el precio del maíz sube, los agricultores aumentan la superficie dedicada a su cultivo, disminuyendo el cultivo de otros alimentos. Al disminuir el cultivo de otros alimentos estos suben de precio. Por ejemplo, si algunos campos se pueden utilizar indistintamente para cultivar maíz o arroz.

Por el lado de la demanda. Al aumentar el precio del maíz, los consumidores pueden disminuir el consumo de maíz y comprar más arroz. Pero un pequeño incremento del consumo de arroz en un mercado internacional muy limitado, incrementará rápidamente el precio.

Vemos por tanto cómo el incremento del precio del petróleo incrementa el precio del etanol. Esto a su vez incrementa el precio del maíz y del azúcar. Esto tiene varias consecuencias:

A) Incremento del precio de otros alimentos. Un efecto muy claro es la subida del precio de la carne. Puesto que las vacas se alimentan de maíz.

B) Subida del precio de las tierras de cultivo. Al subir el precio del maíz y del azúcar, aumenta la rentabilidad de las tierras de cultivo.

Por tanto, al subir el precio del maíz sube también el precio de otros alimentos y de las tierras de cultivo.

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Conoce al autor

Jose Luis Durán

Profesor Titular de Comercialización e Investigación de Mercados de la Universidad de Cádiz. España.

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